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Periodismo @ la Frontera Mexico-EUA

Microalgas y residuos de maíz en la BioBaja: a la caza de biocombustibles eficientes


Investigadores de BC buscan desarrollar biocombustibles a partir de microalgas del Pacífico y residuos del tallo del maíz

Por Erick Falcón

Con experimentos en proceso para elaborar etanol y biodiesel a partir de microalgas y residuos orgánicos de sus zonas costeras y agrícolas, Baja California posee un potencial interesante para desarrollar comercialmente la producción de biocombustibles.

Siguiendo la pauta internacional de preocupación por la situación ambiental del mundo, expertos de instituciones como la UABC y el Centro de Investigaciones Científicas y Estudios Superiores de Ensenada (Cicese) estudian la factibilidad de producir combustibles más amables al medio ambiente que los denominados fósiles.

Aunque existen debates sobre el balance de sus efectos positivos y negativos, su producción se ha hecho a gran escala en países como Estados Unidos y Brasil, y su uso comercial comienza a ser notorio incluso en la Unión Europea.

Según la revista ambiental Ecotropía, el bioetanol es un alcohol producido a partir de la fermentación de los azúcares que se encuentran en cultivos con alto gradote carbohidratos como remolacha, maíz, cebada, trigo y caña de azúcar, y que se usa en la actualidad mezclado con gasolina.

A su vez, el biodiesel se obtiene a partir del procesamiento de aceites vegetales tanto usados y reciclados como aceites obtenidos de semillas como girasol, soya o inclusive aceites gastados, como el de restaurantes.

Su mezcla con diesel normal no altera mucho el rendimiento tradicional, pero se genera menor contaminación.

En una entrevista con la revista Forbes publicada en noviembre, Rob Routs, directivo del corporativo Shell a cargo de la investigación de la empresa sobre la factibilidad comercial de los biocombustibles, aseguró que pudiese pasar una década antes de que se desarrolle un mercado de biocombustibles basado en fuentes completamente sostenibles.

UABC trabaja en desarrollar biodiesel a partir de microalgas

Aunque en la región Sonora y Sinaloa se han adelantado a tener proyectos para producir biodiesel, Baja California cuenta con recursos marítimos y agrícolas que pudiesen ser de interés comercial, e incluso sostenibles, aseguran investigadores de la región.

“El biodiesel se puede obtener del cultivo de oleaginosas, pero hay que cultivar la planta en terrenos específicos y requiere de agua. Pero aquí en Baja California hay interés en el uso de microalgas que se encuentran en las costas, y en ello está trabajando la UABC para hacerlo comercialmente viable,” explicó Idania Valdés, investigadora en el tema de biocombustibles para el Departamento de Biotecnología Marina del Cicese.

La investigadora asegura que tanto cierto tipo de especies de microalgas que crecen en el Pacífico como el material de desecho orgánico sirve para la producción de etanol e hidrógeno, y con reactores con condiciones adecuados, se puede generar continuamente etanol e hidrógeno, otro combustible limpio.

“La producción de biocombustibles a partir de microalgas es una tecnología de mucho auge potencial para Baja California por su menor costo. Sólo se necesita, en teoría, luz y agua de mar para que dichas plantas comiencen a producir el compuesto,” expresó Valdés.

Etanol desde residuos agrícolas, otra posibilidad para BC.

La otra iniciativa para obtener biocombustibles es trabajar con residuos agrícolas, en los que el Valle de Mexicali resulta particularmente interesante, señala Valdez.

El trabajo de Valdez se enfoca en utilizar residuos de cultivos agrícolas para producir etanol e hidrógeno, proceso en vía de investigación, pero que de ser comercializado significaría que se dejara de optar por fuentes de alimento como maíz y caña de azúcar para hacer biocombustibles.

“Ello significaría dejar el maíz para el consumo humano, y el resto de la planta, tallo incluido, para fermentación y producción de etanol, es un proyecto en el que queremos acercarnos más con los productores el siguiente año.”

Maíz y caña de azúcar, malas ideas…

En México se han planteado otras opciones para producir biocombustibles, pero Valdez asegura que la escasa disponibilidad de maíz obliga a replantear esas posibilidades, además de que no se debe seguir el ejemplo negativo que obtuvo Estados Unidos.

No obstante, para analistas mexicanos como Ricardo Medina Macías, la producción de etanol a partir de caña de azúcar tampoco es muyfactible.

De la forma en la que se planea hacer aquí lo que se hace en Brasil “sin una verdadera reforma energética y sin modificar las condiciones de improductividad por decreto que privan en la industria azucarera.. [sería tirar] miles de millones de pesos para producir el etanol más caro del mundo,” según un artículo publicado por el analista político en mayo del 2007.

Según el analista, ello sería a consecuencia de asegurar estímulos gubernamentales y mantener condiciones que obligan a industriales del azúcar a pagar por la caña más del 50 por ciento del precio del azúcar en el mercado nacional, lo cual sólo beneficia a los cañeros, y no a PEMEX, contribuyentes o consumidores.

Combustible o alimentación, el dilema

Con el término biocombustibles se denomina a compuestos derivados de la biomasa: productos orgánicos como maíz, residuos, aceites vegetales, algas, restos de plantas, estiércol y otros, de los que los más comunes son el etanol y el biodiesel, aunque su factibilidad comercial y beneficio ecológico es tema de debate internacional.

Detractores de su beneficio ambiental aseguran que su producción requiere de desviar grandes cantidades de maíz y otros cultivos de consumo humano a ser destinados a producir etanol, lo que detona deforestación, destrucción de ecosistemas y expansión agrícola desmedida, entre otros efectos nocivos.

Ello establece un paradigma mundial, ya que en tanto se estima que el planeta necesite más energía para una población que se aproxima a 9 billones de personas, es necesario emitir menos contaminantes hacia el 2050, como lo establecen convenios internacionales como el Protocolo de Kyoto.

Estados Unidos y Brasil producen etanol a gran escala a partir del maíz y caña de azúcar, respectivamente, pero dicho uso ha encarecido el precio internacional del primer cultivo.

Se cree que el impacto por el consumo de energía necesaria para producir el bioetanol sobrepasa su beneficio ambiental en tanto no se consigan materias primas más sostenibles.

1 comentario»

  marion perez wrote @

Hola, soy estudiante de QFB en UABC a punto de egresar y me interesa mucho el area de biotecnologia. Estoy realizando un pequeno proyecto acerca de la produccion de biocombustibles a partir de organismos marinos y me gustaria que me pudieran referir a un website en donde pueda consultar articulos de revision, divulgacion o de investigacion acerca de este tema..
Gracias.


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